Prova de que é Possível

Uma entrevista com John Bradford, Diretor de Ciência e Tecnologia

Antes de ser o cientista louco residente da Interface, o Diretor de Ciência e Tecnologia John Bradford era filho de agricultores. “Nunca desperdiçávamos nada, não podíamos nos dar ao luxo”, ele se lembra de crescer na agricultura, “O que quer que você fizesse na primavera, colheria no outono, portanto, os ciclos de responsabilização também eram bastante curtos”. Em outras palavras, a infância de Bradford ensinou-lhe o conceito de um sistema fechado, no qual os materiais são constantemente reutilizados, mesmo que precisem mudar de formato ou fase para isso. O futuro engenheiro também aprendeu que esses laços dependem da administração: Deixe de cuidar do solo empobrecido pela colheita do ano anterior ou de armazenar a água da chuva de uma estação particularmente chuvosa, e a safra seguinte pode decepcionar.

Para um caso de larga escala de uma coisa que se repete e sai do eixo, Bradford aponta para o ciclo global do carbono. Quase tudo no planeta tem, em sua composição, um componente de carbono. Os plásticos são feitos de hidrocarbonetos armazenados na crosta terrestre, enquanto as plantas fazem a fotossíntese do carbono atmosférico e transformam-no em carboidratos. Em circunstâncias historicamente normais, o planeta seguiria seu caminho sem o menor problema enquanto as plantas confiscam o dióxido de carbono, e esse carbono é lentamente filtrado para dentro da terra ou para o ar por meio de vários processos cotidianos. “Contudo, essencialmente, a Revolução Industrial foi o ato de pegar materiais à base de carbono e transformá-los em resíduos ao longo do tempo. E quando você não reutiliza esses materiais, você joga carbono na atmosfera em um ritmo muito mais abundante [do que a Terra pode absorver]”, Bradford defende. Como o sistema de carbono está fechado, o carbono atmosférico que provoca as mudanças climáticas de hoje não é meramente excessivo; “o carbono está no lugar errado.”

Será possível estimular esse ato repetitivo para que recupere seu equilíbrio? Ou então, conforme colocado por Bradford, “retirar o carbono da atmosfera e colocá-lo em ciclos que restaurem o nosso meio ambiente?” Há um ano e meio, Jay Gould, que agora é presidente e CEO da Interface, lançou precisamente esse desafio para a empresa com a iniciativa Climate Take Back™, que começou a ser lançada em junho passado. Hoje, a Interface está se aproximando de uma solução com um protótipo de piso de captura de carbono.

Tudo o que precisamos fazer é interromper o ciclo após a captura do carbono; então, utilizar esses materiais várias e várias vezes. #Espaços positivos

Bradford explica que, antes que a Interface pudesse sequer considerar chegar a um impacto ambiental positivo ao se levar em conta todos os seus aspectos, primeiro teve que eliminar seus resíduos de carbono. “Quando você declara um sonho como esse, ficam marcos importantes ao longo do caminho”, e o desafio de Gould descansa especificamente sobre os ombros do Mission Zero®, a meta da Interface de eliminar qualquer impacto negativo com o qual a empresa afete o meio ambiente até 2020. “Naquela época, utilizávamos grandes quantidades de água para tingir nossos produtos, e a energia segue a água, então, nosso consumo de energia caiu três vezes quando eliminamos a água de nosso processo”, relembra Bradford. Em 2005, a empresa limitou seu aterro sanitário de LaGrange, na Geórgia, recanalizando o metano do local para a produção da fábrica.

Em média, cerca de 70% da pegada de carbono de um material é atribuída à extração e ao processamento de matérias-primas, e Bradford afirma que vantagens ainda mais vultosas podem ser conseguidas ao fechar o sistema de produção da Interface a partir de matérias-primas. “Para que possamos impactar a nossa pegada de carbono total, temos que reprojetar as coisas”, diz ele, citando a reutilização de materiais de pós-consumo, por parte da Interface, como ingredientes completamente novos por meio de suas iniciativas ReEntry® e Cool Blue™ como exemplo. As emissões líquidas de gases de efeito estufa provenientes das fábricas da empresa em todo o mundo desabaram de 1,46 kg de dióxido de carbono por metro quadrado em 1996 para apenas 0,12 kg em 2015.  

É concebível que a Interface poderia adquirir quantidades suficientes de compensação de carbono para zerar sua pegada e tornar-se positiva a partir daí. Bradford rejeita pessoalmente a complacência. Além disso, esse protótipo prova que uma alternativa ainda mais sustentável está ao alcance. “Não é alquimia; não é um sonho impossível”, ele defende, “Isso realmente pode ser conseguido”.

O exato entendimento de como fazer isso exige uma nova perspectiva do ciclo global do carbono, e de dois sistemas pelos quais o carbono é extraído da atmosfera. O primeiro é a fotossíntese. Bradford chama-a de um processo contínuo de separação de dióxido de carbono e água sendo transformados em oxigênio respirável e açúcares (ou seja, carbono armazenado em plantas). Nesse ciclo, o carbono é retirado até a planta morrer ou ser consumida (ex.: queimada), e quando qualquer uma dessas duas coisas ocorre, o carbono vaza para o ambiente novamente. As plantas teriam ou que seguir vivendo ou serem processadas de maneiras específicas para que o carbono fosse retido e, portanto, removido do ciclo.

O segundo sistema envolve a extração mecânica ou química de C02, e sua colocação de volta à crosta terrestre por meio da aplicação de pressão ou calor. Isso, também, tem suas desvantagens. A extração sintética de CO2 do ar é um procedimento complexo e que, muitas vezes, desperdiça quantidades enormes de energia.

O piso de captura de carbono da Interface de Bradford alavanca o primeiro sistema. Mas a empresa não tenta vender plantas perenes e arbustos, tampouco representa o ramo de gaseificação. “Isso me faz relembrar da fazenda”, diz Bradford. “Tudo o que realmente precisamos fazer é interromper o ciclo após a captura do carbono, e então, utilizar esses materiais várias e várias vezes.”

Essa é exatamente a conquista do protótipo do piso, a incorporação do carbono derivado de plantas naturais na placa de piso. As plantas das quais esses recursos se originaram capturam carbono da atmosfera – na verdade, a colheita dos materiais não significa necessariamente matar as plantas – e esse carbono entra, posteriormente, no sistema fechado que a Interface vem desenvolvendo nas últimas duas décadas. “A grande parte dessa história é que os 20 anos de trabalho em que investimos na construção desses processos de ciclo fechado fazem parte da missão Climate Take Back (Recuperação do Clima). Se não tivéssemos investido neles, não teríamos um mecanismo para armazenar o carbono que trouxemos para casa.” E no caso improvável de que uma dessas placas de piso de captura de carbono chegue ao aterro sanitário, defende Bradford, os polímeros em que os ingredientes da placa estão encapsulados evitariam que o carbono confiscado fosse solto na atmosfera por mais de uma geração. No total, Bradford estima que as emissões líquidas da placa do piso chegarão a menos de -2 quilos de equivalente de dióxido de carbono por metro.

Para ter certeza, Bradford afirma que o drapejamento do piso de captura de carbono permanece incerto, e que a Interface precisará trabalhar na capacidade de escalonamento – esse é o caminho dos protótipos. No entanto, ele anseia pela evolução que ocorrerá à medida que os usuários e os parceiros da cadeia de suprimentos interajam com o protótipo e ofereçam seus comentários para possibilitar a melhoria. Essa excursão começa em Londres, no final de maio, com a apresentação da Interface na Clerkenwell Design Week (Semana de Design de Clerkenwell), e continua nos Estados Unidos no mês seguinte na NeoCon de Chicago.