La prueba de que es posible

Entrevista con John Bradford, Director de Ciencia y Tecnología

Antes de ser el científico loco de Interface, el Jefe de Ciencia y Tecnología John Bradford era hijo de agricultores. "Nunca desperdiciamos nada, no nos lo podíamos permitir", recuerda el hecho de haber crecido en la agricultura. "Lo que se hacía en primavera, tenía sus consecuencias en otoño, así que los ciclos de rendición de cuentas también eran bastante cortos".

En otras palabras, la infancia de Bradford le enseñó el concepto de un sistema cerrado, en el cual los materiales son constantemente reutilizados, incluso si tenían que cambiar de forma o fase para lograrlo.

El ingeniero en su desarrollo también aprendió que tales ciclos dependen de la administración. Cuidar el suelo de la cosecha del año pasado o almacenar el agua de lluvia de una estación especialmente húmeda son buenas acciones para preparar la próxima cosecha.

Como ejemplo a gran escala de un ciclo que se inclina fuera del eje, Bradford señala el círculo global del carbono. Casi todo en la Tierra incluye un componente de carbono. Los plásticos están hechos de hidrocarburos almacenados en la corteza terrestre, mientras que las plantas foto-sensibilizan el carbono atmosférico en carbohidratos.

Bajo circunstancias históricamente normales, el planeta zumbaba a medida que las plantas secuestraban dióxido de carbono y que el carbono se filtraba lentamente en la tierra o el aire a través de diversos procesos vitales. "Pero esencialmente la Revolución Industrial fue el acto de tomar materiales a base de carbono y convertirlos en residuos con el tiempo. Y cuando no reutilizas esos materiales, inyectas carbono en la atmósfera a un ritmo mucho más abundante [de lo que la Tierra puede absorber] ", dice Bradford. Debido a que el sistema de carbono está cerrado, el carbono atmosférico que causa el cambio climático hoy en día no es meramente excesivo; "el carbono está en el lugar equivocado".

¿Es posible lograr que este círculo esté en equilibrio otra vez? O, como dice Bradford, ¿"Es posible succionar el carbono de la atmósfera y ponerlo en ciclos que restauren nuestro medio ambiente?" Hace un año y medio, Jay Gould, ahora Presidente y CEO de Interface, lanzó la iniciativa Climate Take Back™, que comenzó en junio pasado. Hoy en día, Interface se está acercando más a una solución con un prototipo de un tile que captura el carbono.

Lo único que realmente se necesita hacer es detener el ciclo cuando se captura el carbono; luego usar esos materiales una y otra vez. #PositiveSpaces

Bradford explica que antes de que Interface pudiera considerar el logro de un impacto ambiental positivo neto, primero tenía que eliminar sus residuos de carbono. "Cuando se declara un sueño como este, hay hitos a lo largo del camino", y el desafío de Gould se encuentra específicamente en los hombros de Mission Zero®, el objetivo de Interface de eliminar cualquier impacto negativo de la empresa sobre el medio ambiente para el 2020. "En esos tiempos, usábamos grandes cantidades de agua para teñir nuestros productos y de la energía seguía el agua, así que nuestro consumo de energía se redujo tres veces cuando eliminamos el agua de nuestro proceso", recuerda Bradford. En 2005, la compañía cerró su vertedero en LaGrange, Georgia, recanalizando el metano del sitio en la producción de la fábrica.

En promedio, aproximadamente el 70 por ciento de la huella de carbono de un material se atribuye a la extracción y al procesamiento de materias primas, y Bradford dice que las ganancias aún más dramáticas se pueden obtener al cerrar el sistema de producción de Interface de las materias primas. "Para que podamos impactar nuestra huella de carbono total, tenemos que rediseñar las cosas", dice citando la reutilización de Interface de materiales post-consumo como nuevos ingredientes a través de sus iniciativas como ReEntry® y Cool Blue™. Las emisiones netas de gases de efecto invernadero de las fábricas globales de la compañía se desplomaron de 1,46 kg de dióxido de carbono por metro cuadrado en 1996 a sólo 0,12 kg en el 2015.

Interface podría, posiblemente, comprar suficientes compensaciones de carbono para llegar a un cero neto, pero Bradford rechaza personalmente la complacencia. Además, este prototipo demuestra que una alternativa aún más ecológica está al alcance. "Esto no es alquimia; esto no es un sueño", dice. "Esto realmente se puede hacer."

Entender cómo, requiere tomar otra mirada al ciclo global del carbono y a los dos sistemas por los cuales el carbón se extrae de la atmósfera, el primero es la fotosíntesis. Bradford llama a esto un proceso continuo de separación de dióxido de carbono y de agua en oxígeno y azúcares transpirables (es decir, carbono almacenado en las plantas). En este ciclo, el carbono es secuestrado hasta que la planta muere o se consume (por ejemplo, se quema). Cuando ocurre cualquiera de estos eventos, el carbono se filtra de nuevo hacia el cielo. Las plantas tendrían que seguir viviendo o ser procesadas de maneras específicas para que el carbono sea retenido y, por lo tanto, removido del ciclo.

El segundo sistema implica la extracción de C02 mecánicamente o químicamente, y su propulsión en la corteza terrestre de nuevo, a través de la aplicación de presión o calor. Esto también tiene sus desventajas. La extracción sintética de CO2 del aire es un esfuerzo complejo y, a menudo, intensivo en energía.

El tile de Interface que captura el carbono aprovecha el primer sistema. Pero la empresa no trafica plantas perennes y arbustos, ni es parte del negocio de la gasificación. "Esto me lleva de regreso a la granja", dice Bradford. "Lo único que realmente se necesita hacer es detener el ciclo cuando se captura el carbono; luego usar esos materiales una y otra vez".

Esto es exactamente lo que logra el prototipo del tile mediante la incorporación de carbono natural, de origen vegetal a través del tile. Las plantas de donde provienen estos recursos han capturado carbono de la atmósfera - de hecho, la recolección de los materiales no necesariamente implica la muerte de las plantas - y ese carbono entra en el sistema cerrado que Interface ha estado desarrollando durante las últimas dos décadas. "La mejor parte de esta historia es que los 20 años de trabajo que hemos dedicado a la construcción de estos procesos circulares cerrados son parte de la misión Climate Take Back. Si no tuviéramos esos, no tendríamos un mecanismo para almacenar el carbono que trajimos a casa." Y en el caso improbable de que uno de estos tiles que captura el carbono encuentre su camino al vertedero, dice Bradford, los polímeros en los cuales están encerrados los ingredientes del tile evitarían la liberación de carbono secuestrado en la atmósfera durante más de una generación. En todas las estimaciones de Bradford, las emisiones netas del tile alcanzarán menos de -2 kilogramos de dióxido de carbono equivalente por metro cuadrado.

Para estar seguro, Bradford dice que el futuro del tile que captura el carbono sigue siendo incierto e Interface tendrá que trabajar en su escalabilidad, así es con prototipos. Sin embargo, está impaciente por ver la evolución que tendrá lugar a medida que los usuarios y los socios de la cadena de suministro interactúen con el prototipo y ofrezcan sus comentarios de mejora. Ese espectáculo comienza en Londres a finales de mayo con la presentación de Interface en Clerkenwell Design Week, y continúa el mes siguiente en Estados Unidos en NeoCon en Chicago.

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