De hoofdvestiging van West Elm in Brooklyn – Samenwerking op basis van gedeelde principes

We worden omringd door enorm veel positieve ruimtes, maar soms vereist het herkennen ervan een intuïtief vermogen om het potentieel ervan te zien. In deze uitgave van onze vervolgserie onderzoeken we hoe niet maar één enkele ontwerper, maar een grote groep mensen de handen ineen sloegen om een historische ruimte opnieuw in te nemen. Het laat zien hoe een gezamenlijke inzet voor duurzaamheid en zorg voor de gemeenschap de werkrelaties zowel binnen kantoren als ver daarbuiten kunnen verbeteren.

Nieuwe hoofdvestiging blijft in de wijk

Door een stijlvol meubelaanbod met een duurzame en eerlijke herkomst is West Elm groot geworden in het gedeelte van Brooklyn dat ze DUMBO noemen (Down Under Manhattan Bridge Overpass). Hun betrokkenheid bij plaatselijke initiatieven, de bijzonder persoonlijke verkoopservice en de manier waarop ze ambachtelijke producten vanuit de hele wereld aan hun klanten weten te koppelen maakt ze razend populair bij de millennial shopper. Toen de zaken eenmaal goed begonnen te lopen, ontstond de behoefte aan een veel grotere en nog veelzijdigere ruimte. Dit was het begin van het West Elm DUMBO project, waar niet alleen bedrijfskantoren, ontwerpstudio's en werkplaatsen in zouden worden ondergebracht, maar ook een winkel.

In de wijk blijven waarin ze groot zijn geworden, was een eenvoudige beslissing voor West Elm gezien hun bedrijfsfilosofie: gemeenschapszin, bewustzijn, keuze. Ze kozen voor het Empire Stores-gebouw. Het voormalige koffiepakhuis, gebouwd aan het eind van de 19e eeuw en gelegen aan de waterkant van Brooklyn, stond al meer dan 50 jaar leeg. Nu was het moment gekomen om het gebouw nieuw leven in te blazen als architectonisch ankerpunt voor dit stadsvernieuwingsgebied. West Elm zag de mogelijkheden en vatte het grootse plan op om zijn nieuwe hoofdvestiging in de herfst van 2016 te betrekken.

De principes die ze in hun meubelzaak hanteren, wilden ze ook in hun nieuwe kantoorgebouw laten terugkomen. West Elm maakte gebruik van zijn netwerk: ze vroegen de vaklui waar ze normaal ook mee samenwerken, om unieke ontwerpen voor het project te ontwikkelen. In principe zou het kantoor uiteindelijk een enorme showroom worden voor het West Elm-universum. Het creëren van een huiselijk gevoel op het werk was logisch voor deze verkoper van woninginrichtingen en het is ook helemaal de trend om kantoren met een huiselijkere sfeer te ontwerpen.

Een dreamteam samenstellen

Terwijl het enorme project langzaam van de grond kwam, was het cruciaal voor West Elm om dichtbij hun idealen te blijven. Wie kon hun daarbij beter helpen dan architect en ontwerper Mark Murashige van VMAD, waar ze al zo vaak mee samen hadden gewerkt? Als architect en ontwerper heeft Mark jarenlang voor William Sonoma (West Elm’s moederbedrijf) gewerkt en was in het verleden partner bij Interface voor hun projecten. Dit project boodt een unieke kans om een band tussen twee bedrijven met een gedeelde ethische visie te ontwikkelen. Aangezien Mark al vertrouwd was met de inzet op duurzaamheid bij Interface, vond hij de betrokkenheid van West Elm bij gemeenschap en bewustzijn “eigenlijk heel vanzelfsprekend.”

Gewapend met inspiratieborden en materialen om hun visie te illustreren klopte het team van West Elm aan bij de Interface-ontwerpster Kari Pei en haar groep. Samen ontwikkelden ze een look voor het kantoor waarin zowel bestaande producten zijn opgenomen als aangepaste ontwerpen die aansluiten bij West Elm’s mondiale duurzaamheidsgedachte. In de modulaire vloerbedekking komen mand-weefpatronen, andere texturen en kleuren terug die aan de ambachtelijke stukken van West Elm doen denken. Een samenwerking die in de woorden van ontwerper Murashige "weer dynamisch en vol leven was, net als het merk West Elm zelf.

De ruimte ontwerpen

Wat betreft de ruimte zelf, waren er plannen voor aparte en gedeelde kantoren, kamers om in te ontwerpen en gemeenschappelijke ruimtes. Over de voordelen van veel verschillende soorten werkplekken zegt Paulo Kos, Bedrijfsleider Ontwerpen bij West Elm: “in een open kantoorruimte, bedoeld om 8 uur per dag in te werken, is er weinig privacy, door ook andere ruimtes aan te bieden wordt de stress verminderd. Ze geven mensen meer zeggenschap over hoe ze werken. En als mensen meer controle hebben over hoe ze werken, denk ik dat ze ook meer betrokken zijn. Ze zijn gelukkiger en werken prettiger.”

Iedereen waardeert deze frisse benadering van ruimte, variërend van gedeelde werkgebieden tot persoonlijke werkkamers. De bedrijfsleider Sociaal Bewustzijn van West Elm, Jennifer Gootman, reist vreselijk veel, dus terugkomen op een kantoor waar ze zich verbonden voelt met de wereldwijde ambachtslieden waar ze mee samenwerkt, is erg inspirerend. “Ik omring mezelf graag met reisfoto's waar onze ambachtelijke producten op staan. Het kantoor weerspiegelt echt het werk dat we doen en de essentie van onze waarden."

Gedeelde principes

Jennifer was al een fan van Interface voordat het bedrijf een integraal onderdeel werd van het nieuwe kantoorontwerp. Als onderdeel van haar werk, dat draait om de ontwikkeling van een circulaire economische strategie voor West Elm, begon ze een kleinschalig proefprogramma om vloerkleden uit stortplaatsen te houden. In die tijd leerde ze ook het werk van Interface kennen. “Ik heb het bedrijf lang bewonderd, ik weet dat ze echt voorlopers zijn in het recyclen van tapijt en het opnemen van dit soort materialen in de toeleveringsketen door middel van het ReEntry-programma. Ik heb heel veel inspiratie geput uit wat Interface heeft gedaan om te bedenken wat West Elm kan doen om gerecycled materiaal uit onze toeleveringsketen in een product op te nemen. Ik was blij om te horen dat we zo nauw met Interface samenwerken.

Het West Elm/DUMBO-project belichaamt het idee van een positieve ruimte, maar was een enorme onderneming die ongekend teamwerk heeft gevergd. Wat voor sommigen een toevallige relatie leek, was wellicht eerder een onvermijdelijk partnerschap tussen Interface en West Elm. De bedrijven hebben veel gemeen als het gaat om de zorg voor het milieu en het centraal stellen van sociale thema's. Kunnen we in de toekomst meer verwachten van het koppel West Elm/Interface? Dat is een ander verhaal voor een andere keer.

Vertel ons meer over de positieve ruimten die jullie ontwikkelen en definiëren. Neem ook deel aan het gesprek. #PositiveSpaces.